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La llama podría ser clave para neutralizar la pandemia

La llama, camélido de abundante presencia en Perú, Bolivia, Chile y Argentina entre otros, no sólo es conocida popularmente por su lana, escupir cuando es molestada por ser confundida con sus primos la alpaca, el guanaco y la vicuña. Porque además, en su sangre podría estar la clave para combatir graves enfermedades, incluyendo al coronavirus.

Las virtudes de la sangre de la llama han sido objeto de estudio por varios años. Una de las primeras investigaciones data de 2018, cuando el Instituto Scripps, en California, descubrió que sus anticuerpos tenían el potencial de combatir todos los tipos de gripe. Más de diez años después, en 2019, científicos de la Universidad Austral establecieron que también podrían desarrollarse tratamientos para enfermedades como el hanta, dengue, zika, cáncer de mama y parkinson.

Pero esto fue sólo el inicio, ya que un equipo de investigadores de la Universidad de Texas en Austin y los Institutos Nacionales de Salud y la Universidad de Gante, Bélgica, anunciaron el desarrollo de un potencial tratamiento para el coronavirus a través de la combinación de dos moléculas de anticuerpos producidas por las llamas, que en sus pruebas iniciales, demostraron ser capaz de bloquear la capacidad del virus de infectar células en cultivo.

“Es uno de los primeros anticuerpos conocidos para neutralizar el SARS-CoV-2”, indicó Jason McLellan, profesor asociado de Biociencias Moleculares en UT Austin y coautor, refiriéndose al virus que causa el Covid-19.

El trabajo se basa en un proyecto anterior realizado por el mismo equipo tras los brotes de SARS y MERS, cuando se analizó la posibilidad de crear una vacuna contra estos patógenos en las llamas. Éstas producen dos tipos de anticuerpos: uno similar a los anticuerpos humanos y otro aproximadamente una cuarta parte del tamaño de los anticuerpos humanos.

La molécula de anticuerpo más pequeña efectiva contra el virus del SARS pudo unirse al virus del SARS-CoV-2, responsable del brote de Covid-19, pero sólo de una forma muy débil. Sin embargo, al fusionar dos de estos, el equipo creó el tratamiento actual. En cultivos celulares, mostró una gran efectividad en el bloqueo de la capacidad del virus para infectar células.

En esencia, la molécula se une químicamente a las proteínas que el coronavirus emplea para pasar a través de las membranas celulares y no se suelta, por lo que el virus ya no puede usar esas proteínas.

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